ฟุตบอลยุโรป นับเป็นการแข่งขันที่แฟนบอลทั่วโลกพอใจมากที่สุด ไม่ว่าจะเป็น ยูฟ่า แชมเปี้ยนส์ ลีก, ยูโรปา ลีก หรือแม้แต่แนวคิดใหม่ “ซูเปอร์ ลีก” ที่สร้างกระแสสะเทือนลูกหนังระดับทวีป

ในฤดูกาล 2021-22 ฟุตบอลยุโรปจะเข้มข้นมากขึ้น จากการเกิดของ “ยูฟ่า ยูโรปา คอนเฟอเรนซ์ ลีก” ทัวร์นาเมนต์รายการที่ 3 ของยูฟ่า ที่จะมีกลุ่มดังอย่าง ท็อตแนม ฮอทสเปอร์ หรือ โรมา ลงแข่งขัน

Main Stand จะมาเจาะลึกศึกสโมสรยุโรปถ้วยใหม่ ถึงที่ไปที่มา, ข้อตกลงการคัดเลือกกลุ่มเข้าแข่งขัน และวัตถุประสงค์ที่แท้จริงของ คอนเฟอเรนซ์ ลีก

ฟุตบอลเพื่อชาติขนาดเล็ก

โปรเจกต์ คอนเฟอเรนซ์ ลีก ออกสู่สายตาสาธารณชนเป็นครั้งแรก เมื่อก.ย. ปี 2015 หลัง 54 ชาติสมาชิกของยูฟ่า บรรลุกติกาสร้างทัวร์นาเมนต์ฟุตบอลรายการใหม่ เพื่อรองรับสโมสรที่ไม่เข้ารอบเลือกเฟ้น ยูฟ่า แชมเปี้ยนส์ ลีก และยูโรปา ลีก

ถ้าเราย้อนกลับไปมอง การแข่งขันชิงชัยฟุตบอลยุโรป ฤดูกาล 2015-16 มีถึง 27 ประเทศ ที่สามารถคว้าโควตารอบเลือกเฟ้น ยูฟ่า แชมเปี้ยนส์ ลีก หรือ ยูโรปา ลีก แต่ไม่มีสโมสรผ่านเข้าสู่รอบสุดท้ายในแต่ละรายการ

ชาติที่ว่าเป็นต้นว่า ยิบรอคอยลตาร์, ไอร์แลนด์เหนือ, อาร์เมเนีย, หมู่เกาะแฟโร, อันดอร์รา, เอสโตเนีย, ซาน มาริโน, เวลส์, ไซปรัส, สโลวีเนีย, บอสเนียและเฮอร์เซโกวีนา, มอนเตเนโกร, มาสิโดเนีย (มาสิโดเนียเหนือในปัจจุบัน), มอลตา, ไอซ์แลนด์, ฟินแลนด์, ลัตเวีย, ลิทัวเนีย, ไอร์แลนด์, โรมาเนีย, บัลแกเรีย, เซอร์เบีย, ฮังการี, จอร์เจีย, สโลวเกีย, มอลโดวา และ ลักเซมเบิร์ก


ซึ่งก็กล่าวได้ว่า ชาติสมาชิกกึ่งหนึ่งของยูฟ่า ไม่มีจังหวะได้สัมผัสบรรยากาศบอลยุโรปรอบสุดท้าย และที่แย่ไปกว่านั้น ถึงแม้ว่าจะกลุ่มขนาดเล็กจากประเทศพวกนี้หลุดเข้ารอบสู่รอบแบ่งกลุ่มได้ ส่วนมากมักถูกเขี่ยไม่เข้ารอบ มีสถานะไม่ต่างจากไม้ประดับรายการ

คอนเฟอเรนซ์ ลีก ก็เลยเป็นรายการใหม่ที่จะเข้ามารองรับการผ่านเข้ารอบสุดท้าย ของสโมสรจากประเทศขนาดเล็ก สำหรับการแข่งขันฟุตบอลระดับทวีป โดยไม่ต้องปรับโครงสร้างอีก 2 รายการที่มีอยู่แล้วให้ยุ่งยาก

“นี่จะเป็นการเปิดโอกาสแก่สโมสรที่ไม่เคยผ่านเข้ารอบสุดท้าย ให้ได้มีส่วนร่วมในฟุตบอลยุโรป” โม้โลดีภรรยาร์ เกอนินสัน ประธานสมาพันธ์ฟุตบอลยูเครนกล่าว

“เราเกื้อหนุนแนวคิดนี้มากมาย เพราะธรรมดา เส้นทางบอลยุโรปของกลุ่มจากประเทศเล็ก มักจะจบลงในส.ค. แต่ฟุตบอลรายการนี้ เป็นจังหวะที่จะทำให้พวกเขาได้เล่นบอลยุโรปในก.ย. หรือ ตุลาคม”

คอนเฟอเรนซ์ ลีก ควรเริ่มในฤดูกาลถัดมา แต่เพราะว่าปัญหาเรื่องลิขสิทธ์ถ่ายทอดสด ที่จะต้องรอคอยให้คำปฏิญาณฉบับเดิมหมดลงในปี 2018 โปรเจกต์นี้ก็เลยไม่ยังไม่เป็นรูปร่าง กระทั่งเวลานั้นจะมาถึง

เดือนธันวาคม ปี 2018 ยูฟ่า การันตีการเกิดของฟุตบอลรายการใหม่ “ยูฟ่า ยูโรปา คอนเฟอเรนซ์ ลีก” อย่างเป็นทางการ (ชื่อเดิมเป็นยูโรปา ลีก 2) นับว่าเป็นทัวร์นาเมนต์ลำดับที่ 3 ของฟุตบอลยุโรป และจะเริ่มแข่งขันอย่างเป็นทางการ ในฤดูกาล 2021-22

กลุ่มจากอังกฤษจะต้องเพลย์ออฟ

คล้ายกับ ยูฟ่า แชมเปี้ยนส์ ลีก การแข่งขันชิงชัยรอบเลือกเฟ้นของ คอนเฟอเรนซ์ ลีก จะถูกแบ่งเป็นสองสาย เป็นต้นว่า “เส้นทางหลัก” และ “เส้นทางแชมเปี้ยนส์”

ข้างในไม่กี่ปีข้างหน้า เราอาจได้เห็นทีมดังจากลีกใหญ่ประสบผลสำเร็จใน คอนเฟอเรนซ์ ลีก เสมือน
กับที่กลุ่มจากอังกฤษ และประเทศสเปน ผูกขาดถ้วย ยูโรปา ลีก นาน 10 ปี

แต่สำหรับสโมสรฟุตบอลจากประเทศเล็ก เป็นต้นว่า คาราบัก จากอาเซอร์ไบจาน หรือ บาเต จากเบลารุส คงจะไม่ง่ายนักที่พวกเขาจะผงาดครองความใหญ่โตในรายการนี้ ในเมื่อมีกลุ่มดังจากลีกใหญ่คอยกีดขวางอยู่

สิ่งเดียวที่สโมสรพวกนี้จะได้ เป็นจำนวนเงินหลายชิ้นที่จะถูกปันผลอย่างทั่วถึง ซึ่งดูเหมือนจะเป็นสิ่งเดียวที่สำคัญ ในสายตาเจ้าของกลุ่มฟุตบอลช่วงปัจจุบัน

ยูฟ่า ยูโรปา คอนเฟอเรนซ์ ลีก จะกลายเป็นฟุตบอลเพื่อค่าลิขสิทธิ์ มากยิ่งกว่าฟุตบอลเพื่อประเทศเล็กๆใช่หรือไม่ ? เวลาเพียงแค่นั้นที่สามารถให้คำตอบ